Islotes y peñones de soberanía española en África (II): Islas Chafarinas

Archipiélago de Chafarinas, España

El archipiélago de las Chafarinas se encuentra situado en la zona meridional del Mar de Alborán, apenas a 2,5 millas náuticas de la costa marroquí y a unas 27 millas al Este de Melilla. El territorio insular de las Islas Chafarinas está formado por tres islas: Isla del Congreso (la más occidental), Isla de Isabel II e Isla del Rey (Francisco).

Las islas, de origen volcánico, presentan una morfología abrupta con acantilados de difícil acceso y sometidos a una fuerte erosión.

Cartografiadas desde tiempos del Imperio Romano, y conocidas ya entonces en las rutas de navegación del Mare Nostrum como Tria Insulae, las Islas Chafarinas han sido utilizadas históricamente por los navegantes como puerto de refugio frente a los vientos del Mediterráneo occidental, aunque la ausencia de agua potable impedía entonces el asentamiento permanente. Su denominación actual como Islas Chafarinas data del año 1602.

Carta náutica de las Islas Chafarinas

A partir de la fundación de Melilla las islas acogieron presencia española en distintos momentos, pero siempre de forma temporal como enclave defensivo de vanguardia frente a los ataques de las tribus levantiscas berberiscas de la región contra la Plaza Mayor de Melilla, de soberanía española, y posteriormente frente a las aspiraciones coloniales francesas en la región.

La soberanía española sobre este territorio insular se remonta al 6 de enero de 1848, cuando España lo ocupa y bautiza las tres islas como Isla del Congreso, Isla de Isabel II e Isla del Rey, estableciendo en ellas una guarnición permanente que ha mantenido su presencia en el archipiélago desde entonces. De entre los islotes y peñoles de soberanía española en África, las Islas Chafarinas son las de mayor extensión y las últimas en pasar a formar parte de la integridad territorial de España.

Esta plaza menor española fue utilizada como presidio auxiliar de Melilla, hasta que en 1863 fue declarada puerto franco y en ella floreció una actividad comercial y de tránsito marítimo que propició el asentamiento de una población civil estable de pescadores y comerciantes en la Isla de Isabel II y la construcción de una escuela pública, un economato, una estafeta de correos y telégrafos, un casino, la Iglesia de Nuestra Señora de la Concepción (1851-1853) y un cementerio en la Isla del Rey. A partir de 1921 las Chafarinas acogerán también un hospital militar en apoyo a las campañas españolas en África hasta la independencia de Marruecos en 1956. Las cifras de población llegaron a alcanzar los 2.000 habitantes en su momento álgido.

La ordenación y administración de las Islas Chafarinas es competencia exclusiva del Estado y el acceso es restringido, salvo para propósitos de interés científico y previa autorización de los Ministerios de Medio Ambiente y Defensa.

Actualmente tan sólo se encuentra habitada la Isla de Isabel II, que acoge a la guarnición de infantería que custodia el archipiélago.

Pese a su dudoso valor estratégico, las Islas Chafarinas constituyen una reserva natural de gran riqueza biológica y poseen una herencia patrimonial e histórica significativa, que comprende un yacimiento neolítico y edificaciones del Siglo XIX.

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