KC-46A Pegasus, futuro cisterna de la USAF

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El Boeing KC-46A Pegasus es la aeronave cisterna de nueva generación seleccionada por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) para reemplazar a los veteranos KC-135R Stratotanker en la crítica misión de reabastecimiento en vuelo, elemento clave para la proyección estratégica del poder aéreo de la USAF.

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Boeing Company fue el contratista seleccionado finalmente en 2011 por el Departamento de Defensa de EEUU como ganador del polémico concurso KC-X para dotar de un nuevo avión cisterna a la USAF, que en primera instancia se pronunció a favor del modelo KC-45, propuesto por el consorcio formado por Northrop-Grumman y EADS North America y basado en el modelo A330 MRTT (Multi Role Tanker Transport) de Airbus Defence & Space.

El programa KC-X comprende la adquisición de un total de 179 aparatos KC-46A Pegasus, que serán operados por el Mando de Movilidad Aérea (AMC, Air Mobility Command) de la USAF y que comenzarán a reemplazar a partir del año 2017 alrededor de la mitad de los 416 Boeing KC-135R Stratotanker, con más de 50 años de servicio.

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El importe global del contrato de adquisición de estas aeronaves será superior a los 3.900 millones de dólares, repartidos en 13 lotes. Boeing prevé que la USAF dispondrá de la primera serie operativa de 18 KC-46A Pegasus en 2017.

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El prototipo del KC-46A Pegasus (767-2C) ha realizado su primer vuelo de 3 horas y 32 minutos el 28 de diciembre de 2014 desde las instalaciones de Boeing en Everett (Washington).

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El KC-46A Pegasus está basado en el fuselaje del modelo comercial Boeing 767-200 ER (Extended Range), aunque también incorpora elementos del diseño de cabina y aviónica del 787 Dreamliner, totalmente digitalizada. Su planta motriz consiste en dos turbofan Pratt & Whitney PW4062 que le otorgan un peso máximo al despegue de más de 188 toneladas a plena carga.

La tripulación de vuelo del KC-46A está formada por un piloto, un copiloto y un operador del sistema de reabastecimiento en vuelo; y cuenta con capacidad para 12 tripulantes adicionales.

En su función primaria de cisterna, el KC-46A Pegasus puede suministrar un máximo de 94.198 litros de combustible a otras aeronaves a través de 4 puntos de repostaje: sonda de reabastecimiento y manguera ventrales y dos soportes alojados bajo las alas provistos de manguera retráctil con canasta, que pueden operar simultáneamente y tienen capacidad para suministrar alrededor de 1.500 litros de combustible por minuto. La sonda de reabastecimiento ventral, mejorada con una mayor envolvente para el repostaje de grandes aeronaves, es capaz de suministrar más de 4.500 litros de carburante por minuto y cuenta con un sistema de control de vuelo computerizado que mejora su rendimiento aerodinámico.

El operador del sistema de reabastecimiento dispone de una estación de control digitalizada, dotada de elementos de visión remota en el fuselaje con tecnología 3D/2D e infrarroja, que le otorgan una visión panorámica, diurna y nocturna, de 185 grados de la envolvente de repostaje del aparato bajo todo tipo de condiciones atmosféricas.

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Si bien se trata de una aeronave cisterna especializada de largo radio de acción, el KC-46A Pegasus posee una gran flexibilidad operativa derivada de sus capacidades multimisión y de una cubierta configurable con una capacidad máxima de carga de 29.484 kilogramos, que le permite operar también de forma limitada como transporte de carga (18 palés estándar OTAN modelo 463L) y pasaje (entre 58 y 114 pasajeros) o como plataforma de evacuación médica (hasta 58 pacientes, 24 de ellos en camilla).

El KC-46A Pegasus es capaz de operar a plena carga desde pistas más cortas (2.450 metros) que el KC-135, así como de suministrar más carburante a mayores distancias a aeronaves propias y aliadas de conformidad con los procedimientos internacionales de reabastecimiento aéreo. Su capacidad de carga de palés triplica a la de su antecesor y puede transportar el doble de pasajeros o un 30% más de pacientes en configuración MEDEVAC (evacuación médica).

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El KC-46A dispone así mismo de un blindaje adicional que protege la cabina y los depósitos de combustible y cuenta con elementos defensivos avanzados que le permitirán operar en espacios aéreos hostiles de media intensidad. Entre estos últimos se encuentran los receptores digitales de alerta radar ALR-69A, contramedidas infrarrojas direccionales AN/AAQ-24(v) LAIRCM) para contrarrestar misiles y un sistema de posicionamiento global (GPS) digital protegido contra interferencias, además de los sistemas de intercambio de información táctica con unidades aliadas, que mejoran la alerta temprana frente a las amenazas.

La aeronave también está diseñada para operar en ambientes contaminados por agentes químicos o biológicos, o en el hipotético escenario de operaciones ofensivas con armas nucleares. La aviónica también se encuentra protegida contra los efectos del pulso electromagnético (EMP) resultante de la detonación de ingenios nucleares.

Boeing ha desarrollado como producto de exportación una variante del KC-46A Pegasus, el KC-767A Global/International Tanker, que ya opera con la Aeronautica Militare italiana (4 aparatos) y las Fuerzas Aéreas de Autodefensa de Japón (KC-767J), si bien en un número aún reducido, como plataforma de reabastecimiento aéreo de nueva generación con capacidades multimisión como aeronave de carga y evacuación médica.

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Impresiones artísticas del KC-46A Pegasus (USAF)

USAF Air Mobility Command shield

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Créditos: Boeing Defense, Space & Security; otros.

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