E-4B Nightwatch

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El Boeing E-4B Nightwatch es una aeronave concebida por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) como puesto de mando y control avanzado aerotransportado para la autoridad nacional durante emergencias*.

Constituye el centro de operaciones aerotransportado para el Presidente de los Estados Unidos, el Secretario de Defensa o los miembros de la Junta de Jefes de Estado Mayor (JCS) ante la eventualidad de una emergencia nacional de carácter militar, como un conflicto nuclear o un ataque como el del 11 de Septiembre.

En tal situación, el avanzado equipo de comunicaciones de abordo y la elevada capacidad de supervivencia de la aeronave convierten al E-4B en un puesto de mando y control alternativo e ideal para coordinar las fuerzas estratégicas y la defensa de la nación o las acciones de la autoridad civil durante la gestión de emergencias y catástrofes.

Las 4 aeronaves E-4B actualmente en servicio están adscritas al Ala 55 de la USAF y son operadas por el primer Escuadrón de Mando y Control Aerotransportado (ACCS) del Mando Aéreo de Combate (ACC) desde Offut AFB (Nebraska), su base operativa y cuartel general del ACC.

Al menos uno de los 4 aparatos E-4B se mantiene en alerta permanente (24/7) a disposición de la autoridad de mando nacional en cualquier parte del país o del mundo desde bases operativas avanzadas (FOB).

Los E-4B operan por mandato de la Junta de Jefes de Estado Mayor a través del Mando Estratégico (STRATCOM, Strategic Command), que aporta el personal técnico a sus operaciones aéreas. El Mando Aéreo de Combate (ACC), por su parte, aporta el personal de vuelo, mantenimiento, seguridad y comunicaciones.

Denominado inicialmente Puesto de Mando Aerotransportado para Emergencias Nacionales (NEACP, National Emergency Airborne Command Post), el E-4B cambia en 1994 su denominación por la de Centro Nacional de Operaciones Aerotransportado (National Airborne Operations Center, NAOC).

[El E-4B es apodado ‘Doomsday Plane’ (Avión del día del juicio) en alusión a su misión de dirigir la eventual respuesta nuclear de EEUU ante un ataque de esta naturaleza]

(*) Desde 1994 el E-4B puede prestar apoyo a la Agencia Federal de Gestión de Emergencias (FEMA) si ésta lo requiere como puesto de mando para la gestión de catástrofes o emergencias civiles.

Características

El E-4B es una versión militarizada del reactor civil Boeing 747-200 de largo alcance. Su planta motriz está compuesta por 4 motores turbofan General Electric CF6-50E2 de 23.814 kilogramos de empuje unitario, que le otorgan una velocidad de crucero de 523 nudos (969 Km/h). Su techo de vuelo es superior a los 13.000 metros y su autonomía máxima es de 11.482 kilómetros (6.200 millas náuticas) a una altitud de crucero de 9.000 metros. El E-4B puede ser reabastecido en el aire, lo que le permitiría operar ininterrumpidamente durante 72 horas.

La cubierta principal de la aeronave, de 429 metros cuadrados, está compartimentada en 6 zonas: área ejecutiva (a proa); área de operaciones; área de comunicaciones; sala de briefings; sala de conferencias; y área de descanso del personal de misión. La cubierta superior alberga la cabina de pilotaje y el área de descanso de la tripulación de vuelo.

La aeronave tiene capacidad para 112 tripulantes entre personal de vuelo, especialistas de misión de los distintos servicios armados y líderes civiles o militares. La tripulación conjunta habitual en un turno rutinario de 8 horas es de 60 militares, 40 de ellos pertenecientes al personal de operaciones del Ala 55 de la USAF y 20 al personal del Mando Estratégico.

El fuselaje, la aviónica y los sistemas electrónicos del E-4B cuentan con escudos de protección contra los efectos térmicos, radiológicos y los pulsos electromagnéticos (EMP) resultantes de las explosiones nucleares. Su potente sistema de acondicionamiento de aire refrigera los sistemas electrónicos críticos, evitando su sobrecalentamiento, y regula la atmósfera de la cabina.

El E-4B va equipado con una electrónica avanzada y con una amplia diversidad de sistemas de comunicaciones analógicos y digitales de alcance global, incluidos los vía satélite, apoyados en la red del Sistema de Comunicaciones por Satélite de la Defensa (DSCS-2). La aeronave dispone de una antena para comunicaciones por satélite de súper alta frecuencia (SHF) de 83 centímetros de diámetro alojada en un carenado dorsal sobre el fuselaje del aparato.

Los sistemas de radio del E-4B operan en toda la gama de frecuencias del espectro de comunicaciones por radio, desde los 14 kilohercios a los 8,4 gigahercios. El E-4B también va equipado con 2 antenas remolcables de 1.500 metros de longitud de baja frecuencia (LF) y de muy alta frecuencia (VHF) que permiten a la aeronave comunicarse con submarinos en inmersión, especialmente con los submarinos lanzamisiles balísticos (SSBN).

El E-4B puede captar así mismo las señales de televisión, que pueden ser visionadas través de las pantallas planas situadas en los distintos compartimentos de la aeronave.

La aeronave dispone de avanzados sistemas de navegación, vigilancia y gestión del tráfico aéreo que le posibilitan operar de forma independiente desde aeropuertos civiles o instalaciones militares extranjeras.

En la cabina de pilotaje convive aún la aviónica digital con muchos sistemas analógicos, mucho más resistentes a los efectos de un pulso electromagnético (EMP).

Versiones

La versión inicial del aparato, la E-4A, entró en servicio con la USAF en Diciembre de 1974 como reemplazo del EC-135J como puesto de mando aerotransportado para emergencias nacionales (NEACP). El primer aparato de la versión E-4B fue entregado a la USAF en Enero de 1980. La conversión de los restantes E-4A al estándar E-4B fue completada en Marzo de 1985.

Boeing EC-135 Nightwatch, USAF

Las principales innovaciones introducidas en la versión E-4B son la integración de los sistemas de comunicaciones SHF vía satélite bajo el carenado dorsal exterior del fuselaje, el sistema de repostaje en vuelo y la actualización de los sistemas de mando, control y comunicaciones (C3). Estas modificaciones dotan al E-4B de capacidad operativa y de comunicaciones de alcance global.

En 2006 la USAF recibió el primer E-4B actualizado con un sistema de comunicaciones digital encriptado de fibra óptica con acceso de banda ancha para la transmisión de datos, voz y vídeo. La innovación más reciente en materia de comunicaciones es la incorporación del sistema de acceso a la red de satélites avanzados de extrema alta frecuencia (AEHF), que proporciona comunicaciones de alta prioridad, globales, seguras y protegidas contra interferencias a los activos militares de los Estados Unidos en todo el mundo.

El ciclo de revisión integral y modernización de los sistemas de la flota de E-4B deja fuera de servicio temporalmente cada 4 años a uno de los 4 aparatos operativos.

La flota de E-4B realiza anualmente, por término medio, unas 50 misiones internacionales en apoyo de los líderes norteamericanos.

Considerando las modernizaciones realizadas en cada uno de los E-4B durante sus 35 años de servicio, el precio unitario estimado de estos aparatos es de alrededor de 1.000 millones de dólares.

[Si bien el E-4B NAOC comparte cierta apariencia exterior y características técnicas comunes con el VC-25A, éstas son dos aeronaves con distinta misión. El VC-25A ‘Air Force One’ es la aeronave ejecutiva presidencial, mientras que el E-4B Nightwatch es un puesto de mando militar aerotransportado para emergencias nacionales. No obstante, el E-4B adoptará el indicativo de radio ‘Air Force One’ cuando el presidente se encuentre a bordo de la aeronave]

© ERP, 2012. Todos los derechos reservados. Queda prohibida la reproducción total o parcial de este contenido, por cualquier medio, sin la autorización expresa del titular del copyright.

 Arriba: Boeing E-4B Nightwatch NAOC, USAF

Arriba: Boeing VC-25A Air Force One sobrevolando Mount Rushmore

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Créditos: United States Air Force (USAF)

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