Misil de crucero BGM-109 Tomahawk

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El Tomahawk es un misil de crucero subsónico de largo alcance empleado en operaciones navales de ataque contra blancos de alto valor, bajo cualquier condición meteorológica y con gran precisión, minimizando los daños colaterales.

Constituye un arma ideal para la supresión de defensas aéreas o la eliminación de sistemas de defensa integrados como preludio de ataques aéreos convencionales contra objetivos muy protegidos o reforzados en la profundidad del territorio rival o tras las líneas enemigas.

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El Tomahawk ha sido diseñado para el vuelo rasante a alta velocidad subsónica a través de rutas preprogramadas que aprovechan la orografía del terreno para dificultar su detección e interceptación.

Para ello el Tomahawk cuenta con una amplia variedad de sensores, sistemas de guiado y modos de navegación avanzados, como un sistema de navegación inercial (INS), el sistema de posicionamiento global (GPS) y sistemas de guiado y vuelo a baja cota apoyados en comparación de perfiles del terreno mediante radar (TERCOM) y de imágenes digitales de área (DSMAC) almacenadas previamente en la memoria del misil.

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El misil cuenta con una elevada capacidad de supervivencia en entornos de vuelo hostiles gracias a una reducida sección de radar y firma infrarroja, que junto a su elevada velocidad subsónica y perfil de vuelo rasante dificultan su detección. 

Todos estos elementos hacen del Tomahawk un arma sigilosa y extremadamente precisa en su fase terminal de ataque. 

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Tomahawk Block IV

El Tomahawk Block IV constituye la versión más avanzada de este misil de crucero, en servicio con la Marina de EEUU (US Navy) desde 2004. Con una velocidad subsónica de hasta 880 km/h y un mayor alcance que el de sus predecesores, superior a los 1.600 km, el Tomahawk Block IV puede ser redirigido en pleno vuelo hacia un objetivo alternativo o emergente gracias a un enlace bidireccional de datos vía satélite, que también le permite transmitir a la plataforma de lanzamiento imágenes estáticas del blanco o de áreas de interés en su trayectoria de vuelo hacia el objetivo.

El misil puede almacenar hasta 15 objetivos preprogramados y dispone de la capacidad de orbitar sobre un área específica en espera de la adquisición de objetivos emergentes o proporcionar información de evaluación de daños contra objetivos susceptibles de un segundo ataque. El proceso de programación de objetivos en el misil dura apenas una hora.

El Mando de Sistemas Aéreos Navales de la US Navy (NAVAIR) trabaja ya en la evolución del misil Tomahawk, que en un futuro se convertirá en un arma ofensiva semiautónoma capaz de detectar, discriminar y atacar objetivos por sí mismo en su fase de vuelo terminal.

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Características

El misil de crucero Tomahawk Block IV mide 5,56 metros de longitud y cuenta con un diámetro de 51,8 cm y una envergadura con sus alas desplegadas de 2,67 metros. Su peso es de 1.315 kg y está propulsado por un motor cohete de combustible sólido con una reducida firma infrarroja que le otorga una alta velocidad subsónica.

Su diseño modular permite la integración de una carga bélica polivalente, que por lo general consiste en una cabeza de guerra explosiva, de fragmentación o de penetración de 450 kg (TLAM-C/E), aunque también puede ser equipado con un dispensador de 166 submuniciones convencionales (TLAM-D) o, incluso, con una cabeza nuclear táctica W80 de hasta 250 kilotones* de potencia (TLAM-N UGM-109A, variante que fue retirada del servicio activo  por la US Navy en 1992).

(*) Unas 20 veces la potencia de la bomba A detonada sobre Hiroshima el 6 de agosto de 1945.

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El sistema de armas Tomahawk consta de 4 elementos básicos: el centro de planificación de misiones de teatro (TMPC); el sistema de planificación flotante (APS); el sistema de control de armas Tomahawk (TWCS) de los buques de superficie y el sistema de control de combate (CCS) de los submarinos; y el misil de crucero propiamente dicho.

Sistema de lanzamiento

Las unidades de superficie de la US Navy van equipadas con el sistema de lanzamiento vertical (VLS) MK41, que alberga tubos de lanzamiento verticales polivalentes para el empleo de los misiles de crucero Tomahawk o de otras armas, como los misiles superficie-aire (SAM) Standard SM-2/SM-3.

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El VLS va encastrado en una plataforma a proa o a popa en la cubierta del navío, dependiendo del tipo de buque, por lo general cruceros de la Clase Ticonderoga (CG) o destructores lanzamisiles DDG Clase Arleigh Burke (hasta 56 misiles).

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A bordo de los submarinos de ataque (SSN) Clase Virginia y de las últimas unidades entregadas de SSN Clase Los Ángeles, así como desde los submarinos lanzamisiles SSGN Clase Ohio, el lanzamiento del misil se realiza desde tubos de lanzamiento verticales alojados en el casco, mientras que en el resto de los buques se realiza desde los tubos lanzatorpedos de 533 mm. La variante del Tomahawk que equipa a los submarinos es la SLCM, o misil de crucero de lanzamiento submarino.

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Los 4 submarinos lanzamisiles SSGN Clase Ohio en servicio con la US Navy van equipados con 22 tubos de lanzamiento verticales en el casco y su arsenal puede albergar hasta 154 misiles de crucero Tomahawk, mientras que los submarinos de ataque SSN Clase Virginia cuentan con un sistema de lanzamiento vertical (VLS) a proa integrado por 12 tubos. Las 30 últimas unidades de SSN Clase Los Ángeles también cuentan con un VLS de 15 tubos a proa.

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Desde los submarinos, el misil es expulsado hidráulicamente a profundidad de lanzamiento y, una vez en la superficie, abandona su carcasa protectora y se produce la ignición del motor cohete acelerador que lo impulsa hacia el cielo, donde desplegará sus aletas de guiado direccionales y pondrá rumbo hacia su objetivo.

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El fabricante actual del Tomahawk es la firma estadounidense Raytheon Company, de Tucson, Arizona. Si bien el diseño original y la producción inicial del Tomahawk corrió a cargo de General Dynamics, cuya división de misiles fue adquirida por Raytheon en los años noventa como parte del proceso de concentración empresarial del entramado industrial militar estadounidense.

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El coste unitario de un misil de crucero Tomahawk se estima en 1,41 millones de dólares, si bien su precio se ha triplicado desde 1999 por los continuos avances y la creciente complejidad de desarrollo del misil.

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Operadores

La Marina de los EEUU (US Navy) es el principal operador del misil de crucero Tomahawk, que emplea desde unidades navales de superficie (cruceros lanzamisiles CG Clase Ticonderoga, destructores lanzamisiles DDG Clase Arleigh Burke y, en un futuro, en los 3 destructores lanzamisiles DDG Clase Zummwalt, aún en construcción), así como desde submarinos (clases SSN Virginia, SSN Seawolf, SSN Los Angeles y SSGN Ohio).

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La US Navy cuenta actualmente con 140 buques equipados con el Tomahawk en sus distintas variantes y se estima que hoy existen alrededor de 2.000 unidades Block IV en servicio. El misil alcanzó su capacidad operativa inicial con la US Navy en 1984 (Block II), aunque su primer empleo operativo no tuvo lugar hasta la operación Tormenta del Desierto en enero de 1991.

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En 2008 la Armada Real Británica (Royal Navy) se convirtió en el primer y único operador extranjero hasta la fecha del Tomahawk, que hoy dota a los submarinos de las clases Trafalgar y Astute como misil de crucero para ataque terrestre. El lanzamiento del arma se realiza desde los tubos lanzatorpedos al no estar equipados estos submarinos con tubos de lanzamiento verticales. El Tomahawk Block IV entró en servicio con la Royal Navy en marzo de 2008 y fue empleado por ésta durante la operación Odyssey Dawn en apoyo de los rebeldes libios.

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Si bien la Armada Española negoció durante la última década la adquisición de 20 unidades del misil RGM-109E Tomahawk Block IV para su incorporación a los nuevos submarinos S-80 Scorpene, actualmente en construcción, y a las fragatas F-100 Clase Álvaro de Bazán, no llegó a alcanzarse un acuerdo de compra por las restricciones operativas impuestas por la US Navy para autorizar la transferencia de esta tecnología a España: el misil sólo podría utilizarse en el marco de operaciones en coalición bajo la autoridad de EEUU. En 2010 el Ministerio de Defensa decidió dar por concluidas las negociaciones.

Empleo operativo

La US Navy ha empleado el misil de crucero Tomahawk en todas las operaciones militares de envergadura desde la Tormenta del Desierto (Irak, 1991), entre ellas Southern Watch (1992), Desert Fox (1998), Allied Force (Kosovo, 1999), Enduring Freedom (Afganistán, 2001), Iraqi Freedom (Irak, 2003) y Odyssey Dawn (Libia, 2011).

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Precisamente fue durante esta última operación en Libia cuando se llevó a cabo el lanzamiento en combate del Tomahawk número 2.000 por parte del destructor lanzamisiles estadounidense USS Barry (DDG-52); mientras que el submarino USS Florida (SSGN 728) realizó el primer empleo táctico del misil desde un submarino SSGN Clase Ohio y el lanzamiento de un total de 90 misiles, el mayor despliegue hasta la fecha del Tomahawk desde un solo navío en el área de responsabilidad de la VI Flota (Mediterráneo).

Así mismo, el Tomahawk ha sido un arma de castigo decisiva en los ataques que los Estados Unidos llevaron a cabo el 20 de agosto de 1998 contra elementos de Al Qaeda en Sudán y Afganistán como respuesta a los atentados terroristas contra las embajadas de EEUU en Kenia y Tanzania.

Fuentes: US Navy, NAVAIR, Royal Navy, Raytheon Company, Lockheed Martin, IHS Jane’s.

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