Messerschmitt Me-323, el gigante alemán

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El Messerschmitt Me-323 fue la aeronave de transporte pesado de la Luftwaffe alemana durante la Segunda Guerra Mundial y el primer aparato capaz de aerotransportar blindados ligeros y artillería en apoyo de las operaciones terrestres de la Wehrmacht en el frente ruso y el norte de áfrica.

Apodado Giant (gigante) debido a sus dimensiones, el Me-323 fue el aparato de transporte más grande desplegado por los contendientes durante la Segunda Guerra Mundial.

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Esta aeronave fue la respuesta de la industria aeronáutica alemana a los requerimientos de transporte pesado de la Luftwaffe, que por aquel entonces ya operaba otros aparatos de transporte medio como el Junkers Ju-52/3m, utilizado en las operaciones aerotransportadas.

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No obstante, la proyectada invasión del Reino Unido – la llamada Operación León Marino, que nunca llegó a consumarse – demandaba a comienzos de los años 40 el desarrollo de la capacidad de aerotransporte de equipamiento pesado y vehículos, que serían enviados en planeadores a través del Canal de la Mancha con la primera ola de invasión.

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Arriba: Planeador de asalto Me-321, Luftwaffe

El constructor aeronáutico Willy Messerschmitt concibió el Me-323 a partir del planeador pesado de asalto Me-321, cuyo desarrollo resultó muy problemático por la dificultad de poner en vuelo la enorme aeronave, que requería que fuera arrastrada con cables de remolque por aparatos de hélice, entre otros, el cuatrimotor Junkers Ju-90, 2 bombarderos medios Heinkel He-111 o 3 cazabombarderos bimotores Messerschmitt Bf-110.

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El Me-323 realizó su primer vuelo en el otoño de 1941 y entró en servicio con la Luftwaffe a mediados de 1942. La aeronave fue empleada intensivamente en misiones de transporte de equipos y avituallamiento en apoyo de las tropas del Afrika Korps del Mariscal Erwin Rommel en el norte de África y de las operaciones de la Wehrmacht en el frente ruso.

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Se estima que Messerschmitt AG construyó para la Luftwaffe un total de 213 aparatos Me-323, que fueron entregados entre mayo de 1942 y abril de 1944. Algunos de estos aparatos fueron convertidos a partir del fuselaje de planeadores Me-321.

En la actualidad no se conserva ningún Messerschmitt Me-323 Giant, pues todos los aparatos de la Luftwaffe se perdieron durante la guerra y no hay constancia de ninguna aeronave superviviente más allá del verano de 1944, mayormente debido a las elevadas pérdidas en operaciones.

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El 22 de abril de 1943, durante el transcurso de un vuelo de avituallamiento con destino Túnez, una gran formación de Me-323 escoltada por cazas Messerschmitt Bf-109 fue atacada sobre el Mediterráneo por cazas Spitfire y P-40 Warhawk aliados, que lograron derribar 21 de los 27 aparatos [cuya capacidad de transporte conjunta representaba el equivalente a un regimiento completo del Afrika Korps alemán].

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Características

El Me-323 era una aeronave monoplano de transporte pesado, propulsada por 6 motores radiales refrigerados por aire Gnome-Rhône 14N 48/49 de fabricación francesa y 990 CV de potencia media unitaria, que le otorgaban una velocidad de crucero de 136 nudos (218 km/h) a nivel del mar y una velocidad máxima* de 177 nudos (285 km/h). Su tasa de ascenso vertical era de unos 216,4 metros por segundo y su techo operativo se situaba en torno a los 4.000 metros. La autonomía del aparato era de alrededor de 1.100 km . (*) Variante Me-323 D-6

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La aeronave contaba con unas alas de 55 metros de envergadura y una superficie aproximada de 298 metros cuadrados, que sustentaban un fuselaje de 28,15 metros de longitud y 10,50 metros de alto. Las alas disponían de flaps y la cola contaba con un timón simple y un estabilizador horizontal ajustable que facilitaban la maniobrabilidad del aparato, cuyo pilotaje no era sencillo y requería el empleo de mucha fuerza física a los mandos por parte de la tripulación.

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El Me-323 contaba con un fuselaje ligero realizado a partir de una estructura interna de tubos soldados recubierta de metal y contrachapado. El exterior del fuselaje y de las alas se encontraba forrado con tela mimética y los bajos estaban reforzados con contrachapado de proa a popa. El interior de la aeronave estaba distribuido en dos cubiertas; la superior podía ser desmontada para el transporte de cargas voluminosas.

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Con un peso máximo al despegue de 43.000 kg, su capacidad de carga era de entre 10 y 12 toneladas, lo que unido a las amplias dimensiones de su bodega (11 x 3 x 3,4 m) y de sus compuertas de proa – curvadas formando un prominente morro – le otorgaban capacidad para transportar carros de combate ligeros, piezas de artillería autopropulsadas o remolcadas (como el Sd Kfz 131 Marder o el Flak de 88 mm), blindados semioruga de tipo Sd Kfz 251, camiones, 60 camillas o hasta 120/130 soldados de infantería totalmente pertrechados.

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La aeronave disponía también de un sistema de elevación que le permitía rebajar la altura de la parte delantera del fuselaje para facilitar la carga a través de sus compuertas.

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El aparato, que contaba con un tren de aterrizaje fijo de 5 ruedas con freno neumático montadas en línea a cada lado bajo la parte delantera del fuselaje, también podía ser equipado bajo las alas con un sistema de propulsión auxiliar integrado por cohetes (RATO), que le proporcionaban potencia adicional para el despegue a plena carga.

La aeronave era operada por hasta 7 tripulantes: piloto, copiloto, operador de radio, 2 ingenieros y, no siempre, 2 operadores de ametralladora.

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Messerschmitt AG desarrolló para la Luftwaffe dos variantes operativas de transporte de este aparato, la Me-323D y la Me-323E, con algunas subvariantes. También se estudió la viabilidad de una tercera variante más pesada y fuertemente artillada, protegida con blindaje suplementario y lunas antibala, denominada Waffentraeger (portadora de armas), pero la idea fue desechada a favor de la escolta proporcionada por los cazas y finalmente no entró en producción.

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Armamento

Aunque el Me-323 era una aeronave de transporte, sus dimensiones y su baja velocidad lo hacían muy vulnerable al fuego antiaéreo y a los ataques de los cazas aliados. Muestra de ello es el gran número de aparatos perdidos por fuego enemigo.

Para intentar mitigar esta vulnerabilidad el Me-323 fue equipado con ametralladoras Rheinmetall MG15 de 7,92 mm, en montajes a proa, y con Mauser MG 34 de 7,92 mm en aperturas laterales en el fuselaje del aparato.

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Pese a su considerable capacidad de carga para el abastecimiento de las tropas en el frente, la vulnerabilidad del Me-323 y las numerosas pérdidas en combate contribuyeron a que el Giant no se convirtiera en una alternativa logística clave para la Wehrmacht frente al tren, los interminables convoyes de camiones o los buques mercantes.

No obstante, resulta indiscutible que el Me-323 resultó una aeronave muy innovadora para el momento y estableció los principios esenciales del diseño de las actuales aeronaves de transporte militar de gran capacidad.

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Créditos: Bundesarchiv, otros

Distintivo de la Luftwaffe durante la II Guerra Mundial.

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