Junkers Ju-52/3m, transporte táctico de la Luftwaffe

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El Ju-52/3m fue el aparato de transporte medio de la Luftwaffe alemana durante la Segunda Guerra Mundial y el caballo de batalla de las unidades aerotransportadas de la Wehrmacht durante la Blitzkrieg y las operaciones en el norte de África y en el frente oriental.

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Concebido por el ingeniero alemán Ernst Zindel para el constructor aeronáutico Hugo Junkers a partir del monomotor comercial Ju-52, el trimotor Ju-52/3m realizó su primer vuelo en abril de 1932, año en el que entró en servicio con Lufthansa, la línea aérea de bandera alemana, que llegó a contar con una flota de 230 aparatos. El Ju-52/3m fue, de hecho, el avión utilizado a partir de 1933 por el Canciller alemán en sus viajes nacionales e internacionales.

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A pesar de las restricciones impuestas por el Tratado de Versalles de 1919, que impedían a Alemania la creación de una fuerza aérea, la primera variante militar de la aeronave, el Ju-52/3mg3e, apareció en 1934 y entró en servicio con la recién constituida Luftwaffe en 1935 como bombardero auxiliar y aparato de transporte. Entre 1934 y 1935 se produjeron 450 aparatos de la variante militar del Ju-52/3m.

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El Junkers Ju-52/3m tuvo su bautismo de fuego en 1936 durante la Guerra Civil Española, en la que operó como bombardero y transporte de tropas adscrito a la llamada Legión Cóndor (Kampfgruppe 88), la unidad de la Luftwaffe desplegada por Alemania en apoyo del Ejército Nacional.

Con la entrada en servicio de los nuevos bombarderos tácticos y medios de la Luftwaffe, el Ju-52/3m fue destinado exclusivamente a misiones de transporte. A mediados de 1939 se estima que la Luftwaffe operaba alrededor de 547 aparatos Ju-52/3mg3e/4e. A finales de 1940 el número total de aparatos entregados ascendía a 1.275.

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El Ju-52/3m fue empleado intensivamente por Alemania durante la Blitzkrieg (Guerra Relámpago) en operaciones aerotransportadas sobre Polonia, Noruega, Dinamarca, Holanda, Francia, Bélgica y los Balcanes.

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A finales de mayo de 1941, la invasión de la isla mediterránea de Creta (operación Merkur) supuso el empleo simultáneo de alrededor de 500 Ju-52/3m y el lanzamiento de 31.000 paracaidistas en la que se considera la mayor operación aerotransportada de la historia. Tras las elevadas pérdidas sufridas durante la acción, el aparato quedó relegado a misiones de transporte táctico y evacuación médica.

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El Ju-52/3m fue un activo logístico clave en el aprovisionamiento de las tropas de la Wehrmacht en el Norte de África (Afrika Korps) y en el frente oriental, sobre todo durante el sitio de Stalingrado en 1943. Los Ju-52/3m de la Luftwaffe sufrieron severas pérdidas durante la campaña en Rusia a manos de los interceptores soviéticos, hasta el punto en que la capacidad de aerotransporte alemana se vió afectada por una creciente inoperancia hasta el final de la guerra debido a las bajas.

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Se estima que la firma Junkers Flugzeug und Motorenwerke AG, de Dessau (Sachen-Anhalt), construyó para la Luftwaffe alrededor de 2.804 aparatos Ju-52/3m en sus distintas variantes militares. Gracias a la simplicidad de su diseño se trataba de una aeronave fácil de producir en grandes cantidades.

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La versatilidad operativa, la fiabilidad y la robustez del Junkers Ju-52/3m lo convirtieron en un activo logístico clave para las operaciones militares de la Wehrmacht, pionera en la introducción del concepto de movilidad aérea y del apoyo aéreo cercano en sus acciones ofensivas durante la Segunda Guerra Mundial, en especial durante la Blitzkrieg, la guerra relámpago desencadenada por Alemania entre 1939 y 1940 en el frente europeo occidental.

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Características

El Junkers Ju-52/3m es un aparato monoplano de transporte medio polivalente propulsado por 3 motores radiales BMW 132T-2 de 830 CV de potencia unitaria, que otorgaban a la aeronave un peso máximo al despegue de 10.515 Kg, una velocidad máxima de 295 Km/h a nivel del mar y una velocidad de crucero de 260 Km/h. Su autonomía era de aproximadamente 1.290 Km o de alrededor de 6 horas de vuelo. El techo operativo del Ju-52/3m era de alrededor de 5.500 metros y su tasa de ascenso vertical de algo más de 200 metros por minuto.

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La aeronave contaba con un robusto fuselaje metálico revestido de duraluminio corrugado de 18,80 metros de longitud y 4,50 metros de altura. Las alas, con una envergadura de 29,95 metros, tenían una superficie total de 110,50 metros cuadrados. El peso de la aeronave en vacío era de alrededor de los 6.560 Kg.

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Los mandos de vuelo eran mecánicos y no conferían al aparato demasiada maniobrabilidad, lo que unido a su baja velocidad lo convertían en un blanco fácil para el fuego antiaéreo o los cazas aliados, de los que fue víctima en grandes cantidades. Pese a todo, contaba con una gran robustez y capacidad operativa todotiempo que resultó muy provechosa para las operaciones de abastecimiento de las tropas en el frente, donde la aeronave podía ser fácilmente sometida a mantenimiento de campo.

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La bodega del Ju-52/3m disponía de capacidad para 18 paracaidistas, 12 camillas o alrededor de 3 toneladas de carga. El aparato disponía de puertas laterales para el salto de paracaidistas o el acceso de los pasajeros; ésta fue sustituida en el lado de babor por una compuerta instalada en la parte anterior del ala y que permitía introducir en el Ju-52/3m cargas voluminosas. El interior del aparato no se encontraba presurizado.

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El Ju-52/3m disponía de un tren de aterrizaje fijo en posición ventral bajo la planta motriz y de un pequeño tren trasero de una sola rueda sobre el que se apoya la cola del aparato (introducida a partir de la variante 3mg4e y que sustituye al patín de las versiones anteriores), prevista para operaciones de campaña. El Ju-52/3m contaba con una excelente capacidad de despegue y aterrizaje en pistas cortas o sin preparación, como demostró en las estepas del frente oriental o en los desiertos del norte de África.

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También fueron desarrolladas variantes del aparato equipadas con flotadores (Ju-52/3mg5e/10e Wasser) o esquíes para operaciones anfibias o en climas extremos y una variante especializada en la lucha contra las minas marítimas, el Ju-52/3mg6e/8e MS (Minensuche), equipado con un gran anillo de duraluminio de 15 metros de diámetro – en posición ventral – alimentado por un motor auxiliar y utilizado para detonar las minas magnéticas aliadas, que operó entre 1940 y 1944 en el teatro mediterráneo.

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Nuevas versiones del aparato introdujeron mejoras en el sistema de radio (Ju-52/3mg6e) y en la aviónica, con la incorporación del piloto automático (Ju-52/3mg7e), además de una mayor capacidad interna y puertas más amplias. El Ju-52/3mg8e incorporaba nuevos motores BMW 132Z de 850 CV, una ametralladora Rheinmetall-Borsig MG131 de 13 mm y cadenas en el tren de aterrizaje; el Ju-52/3mg9e, que apareció en 1942 e introdujo un tren de aterrizaje reforzado, constituía una variante especializada para el remolque de grandes planeadores, como el Gotha Go-242.

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A finales de 1943 la Luftwaffe recibió la última versión del aparato, el Ju-52/3mg14e, equipada con una ametralladora Rheinmetall-Borsig MG15 en una cúpula sobre el fuselaje, en la parte anterior de la cabina.

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El Ju-52/3m era operado por 3 tripulantes: piloto, copiloto/observador y operador de radio/operador de ametralladora dorsal.

Armamento

Como aparato de transporte, el Ju-52/3m estaba armado con una ametralladora Rheinmetall-Borsig MG15 de 7,92 mm en posición dorsal – en la parte superior trasera del fuselaje – y con otras 2 en posiciones laterales para autodefensa. Algunas variantes del aparato, como el Ju-52/3mg3e disponían de un puesto de ametralladora adicional retráctil, en posición ventral, entre los pilones del tren de aterrizaje fijo.

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En su papel de bombardero auxiliar, el Ju-52/3m disponía de 2 bodegas ventrales en las que podía albergar en posición vertical hasta 1.500 Kg de bombas de caída libre.

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El Ju-52 en España

A finales de 1936 Alemania suministró el Ju-52/3m al Ejército Nacional, que lo empleó como bombardero y transporte en sus operaciones en la península. Si bien pronto fue reemplazado en su papel ofensivo por otras aeronaves especializadas, como el bombardero medio Heinkel He-111, el Ju-52/3m fue empleado intensamente durante la guerra, hasta el punto en que el Canciller alemán comentó: “Deberían levantar un monumento a la gloria del Junkers [Ju-52/3m]. Éste es el avión al que la revolución española debe agradecer su victoria”.

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Entre 1944 y 1954 la empresa nacional Construcciones Aeronáuticas, S.A. construyó bajo licencia en España alrededor de 170 aparatos C352L (T-2), la denominación española del aparato, que operó como transporte del Ejército del Aire hasta finales de los años cincuenta.

El Ju-52/3m también fue la primera aeronave en servicio con Iberia Líneas Aéreas de España y el aparato con que ésta realizó el vuelo inaugural de la recién creada aerolínea de bandera entre Madrid y Valencia el 27 de julio de 1939.

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Dónde ver un Ju-52

En España, el Museo del Aire de Cuatro Vientos (Madrid) dispone en su exposición permanente de varios ejemplares Junkers Ju-52/3m y CASA C352. En Alemania, el Deutsches Museum de Múnich dispone de un ejemplar en perfecto estado de un Junkers Ju-52/3m fabricado durante la posguerra (1947). Además, el constructor aeronáutico europeo Airbus Defense and Space (antaño EADS) dispone de un aparato en condiciones de vuelo que está presente con frecuencia en los principales salones aeronáuticos celebrados en Europa.

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Recursos de interés

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Galería fotográfica

Créditos: Bundesarchiv, Rojo y Gualda, otras fuentes.

Distintivo de la Luftwaffe durante la II Guerra Mundial.

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