Ataque antibuque: El incidente de la USS Stark

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El 17 de mayo de 1987 la fragata lanzamisiles estadounidense USS Stark (FFG-31) resultó severamente dañada por el impacto de dos misiles antibuque Exocet AM-39 lanzados por un Dassault Mirage F-1EQ iraquí en aguas del Golfo Pérsico, escenario por aquel entonces de la llamada ‘Guerra de los Petroleros’ entre Irán e Irak.

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En el momento del ataque la fragata USS Stark se encontraba realizando labores rutinarias de patrulla en aguas internacionales del Golfo Pérsico fuera de las zonas de combate declaradas por Irán e Irak, inmersos en una guerra de desgaste que afectaba al tráfico marítimo en la zona.

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La fragata detectó la presencia del Mirage iraquí con un perfil de ataque en aproximación hacia el navío, con frecuentes cambios de rumbo y velocidad. Cuando la aeronave inició el ataque, a menos de 30 millas náuticas de su objetivo, la fragata activó sus medidas defensivas, pero no fue posible hacer frente al primer misil, que se encontraba ya en la fase terminal de su aproximación al buque. El impacto del segundo misil se produjo 30 segundos después. El ataque se saldó con la muerte de 37 tripulantes e importantes daños estructurales en la banda de babor del navío.

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Irak alegó como justificación de su ataque que la fragata se encontraba dentro de la zona de guerra declarada por Irán, cuando en realidad estaba unas 20 millas náuticas fuera de aquélla.

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La investigación apunta a una concatenación de errores humanos, pues la USS Stark no llegó en ningún momento a hacer uso de sus sistemas de armas (misiles Standard SM-1 MR/CIWS Phalanx) ni de sus contramedidas defensivas (chaff) en respuesta al ataque de la aviación iraquí. El capitán del buque había sido informado 50 minutos antes del impacto de los misiles de la detección por parte de un AWACS de la Fuerza Aérea de EEUU (USAF) de un Mirage iraquí que volaba con rumbo sureste hacia el interior del Golfo.

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El incidente en el que se vió implicada la fragata USS Stark fue rescatado no hace mucho de la memoria colectiva ante las amenazas iraníes de cerrar a la navegación el Estrecho de Ormuz en respuesta al aumento de la presión internacional sobre Teherán para penalizar a la República Islámica por el enriquecimiento de uranio con vistas a desarrollar un programa nuclear, presuntamente de carácter militar.

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Misil Exocet AM-39

El Exocet AM-39 es un misil antibuque aire-superficie diseñado para operar desde aviones de ataque, aeronaves de patrulla marítima y helicópteros navales. Cuenta con un alcance próximo a los 70 kilómetros, lo que permite a la aeronave atacante efectuar lanzamientos seguros fuera del alcance de los sistemas de defensa aérea de proximidad del buque objetivo.

El AM-39 es la versión de lanzamiento aéreo del Exocet, la familia de misiles del fabricante francés MBDA, que produce otras 3 versiones del misil: superficie-superficie (MM-39/MM-40) como sistema ofensivo embarcado; submarino-superficie (SM-39) para tubos lanzatorpedos; y superficie-superficie tierra-mar (BC-39) para baterías costeras.

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El AM-39 es la versión de lanzamiento aéreo de este misil subsónico (Mach 0,93) de guiado inercial, con una fase terminal de autoguiado mediante un radar activo alojado en la cabeza del misil, lo que lo convierte en un arma de tipo ‘dispara y olvida’ (fire and forget). Un altímetro regula el perfil de ataque en vuelo rasante del misil, que oscilará entre los 2,5 y 10 metros sobre la superficie del mar.

El Exocet dispone de una cabeza de guerra de 165 kg de alto explosivo (hexolita), muy efectiva contra buques de gran tamaño. La cabeza, recubierta de acero, tiene capacidad de penetración de blindajes con ángulos de impacto de 70 grados y puede ser dotada de espoleta retardada o de proximidad.

La electrónica del AM-39, que permite su integración en 14 aeronaves distintas, le proporciona una serie de ventajas operativas clave, como son su capacidad de lanzamiento multiplataforma y su alcance más allá del horizonte gracias a un sistema de guiado dual inercial/radar, con activación terminal del modo radar activo, que lo guiará en su fase final hasta el objetivo; baja firma radar y perfil de vuelo rasante, que le otorga una capacidad efectiva de penetración de las defensas antiaéreas navales; prestaciones todotiempo; y una capacidad mejorada de discriminación de objetivos y de evasión de contramedidas electrónicas (ECM, Electronic Counter-Measures).

El Exocet AM-39, que entró en servicio en 1979 con la Armada Francesa (Aéronavale), ha sido exportado a 11 países y empleado con éxito en combate en distintos teatros de operaciones, entre los que cabe destacar la Guerra de las Malvinas (1982), en la que la Armada argentina logró hundir varios buques británicos, o en el conflicto Irán-Irak (1980-1988) en el Golfo Pérsico, especialmente durante la fase de la llamada ‘Guerra de los Petroleros’ (1986-1988), en la que el Exocet fue empleado como arma ofensiva por la Fuerza Aérea Iraquí.

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