Bombardero estratégico Tu-160 Blackjack

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El Tupolev Tu-160 es el principal bombardero estratégico y el activo aéreo ofensivo más avanzado en servicio con las Fuerzas Aeroespaciales de la Federación Rusa (VKS). Conocido popularmente como el gran cisne blanco, el Tu-160 es la aeronave supersónica de geometría variable más grande jamás construida.

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Bautizado Blackjack por la OTAN durante los tiempos de la Guerra Fría, el Tu-160 realizó su primer vuelo en diciembre de 1981 y entró en servicio con la entonces Fuerza Aérea Soviética en abril de 1987. Se cree que Tupolev construyó un total de 32 de las 100 aeronaves previstas cuando la producción del modelo cesó en 1992.

El Tu-160 es una aeronave con alas de geometría variable capaz de alcanzar velocidades supersónicas de Mach 2.05 gracias a sus 4 turbofan Samara NK-321 de 25.000 kg de empuje unitario. El peso máximo al despegue de esta aeronave, de 54,10 metros de longitud y con una envergadura de alas máxima de 35,60 metros, es de alrededor de 275.000 kg y su techo operativo de 16.000 metros. La autonomía es de aproximadamente 15 horas de vuelo, ampliables gracias a su capacidad para reabastecerse de combustible en vuelo.

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El aparato es operado por 4 tripulantes: piloto, copiloto y dos operadores de sistemas de armas.

Dada su capacidad de armamento y su amplio radio de acción, de hasta 12.297 km, se presume que estos aparatos son destinados actualmente por la VKS a misiones estratégicas en los teatros del Pacífico y del Atlántico, como demuestra la reciente presencia de estas aeronaves en el espacio aéreo de las costas atlánticas europeas. De hecho, una pareja de Tu-160M rusos fueron interceptados el 22 de septiembre de 2016 sobre las aguas internacionales del Golfo de Vizcaya por una pareja de F-18M españoles, según ha informado el Ministerio de Defensa.

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El Tu-160M1 es la versión más avanzada en servicio con la VKS e hizo su primera aparición pública sobrevolando los cielos de Moscú durante el desfile conmemorativo del Día de la Victoria el 9 de mayo de 2016. Hasta la fecha se estima que la VKS ha recibido ya 3 aparatos Tu-160M1, el último de ellos en enero de 2016.

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El componente estratégico de la VKS podría disponer en su inventario de un total de 16 bombarderos Tu-160 con capacidad nuclear, 12 de los cuales se encontrarían actualmente en proceso de modernización hasta 2020 al estándar M1, versión que integra un nuevo radar Novella NV1.70, un nuevo sistema de navegación K-042K-1 y piloto automático ABSU-200-1, comunicaciones y contramedidas mejoradas y una aviónica totalmente renovada, incluyendo elementos avanzados como el glass cockpit, para la presentación de datos digitales a los tripulantes en los parabrisas de la cabina.

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Esta última fase de actualización del Blackjack permitirá a la VKS mantener en servicio la flota actual de Tu-160 hasta 2020 o 2025, ya que en torno a 2023 serán reemplazados por el bombardero estratégico de nueva generación PAK-DA, actualmente en desarrollo. No obstante, el gobierno ruso ha anunciado en abril de 2015 que la corporación aeronáutica de control estatal United Aircraft Corporation (UAC) reiniciará la producción para la VKS de alrededor de 50 aparatos de la nueva versión Tu-160M2, variante que comenzará a volar en torno a 2019.

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Un proceso de modernización anterior de estos aparatos al estándar Tu-160M, finalizado en 2008, mejoró la planta motriz y permitió la adaptación de estos aparatos estratégicos a misiones convencionales, permitiéndoles operar desde entonces con hasta 12 misiles de crucero de largo alcance Raduga NPO Kh-555 (AS-15 ‘Kent‘) o con bombas guiadas por láser para bombardeos por gravedad. La capacidad bélica de la aeronave es de hasta 40.000 kg de armamento en su bodega de armas interna.

Desde 2011 la Fuerza Aérea Rusa ha ido integrando nuevos sistemas de armas en sus Tu-160M, a los que ha dotado de capacidad para albergar hasta 12 misiles de crucero de lanzamiento aéreo (ALCM) con cabeza convencional Kh-101, o nuclear Kh-102, montados en 2 nuevos lanzadores rotativos internos para 6 misiles cada uno.

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El 17 de noviembre de 2015 dos Tu-160M de la VKS llevaron a cabo la primera misión de combate en el historial de este bombardero con el lanzamiento de 16 misiles de crucero con cabeza convencional Kh-101 contra objetivos en Siria.

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La principal base de operaciones de los bombarderos estratégicos de largo alcance de la VKS es la base aérea de Engels, en el suroeste de Rusia, donde se concentra la totalidad de los Tu-160M Blackjack.

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