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B-21 Long-Range Strike Bomber (USAF)

27 octubre 2015

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Official U.S. Air Force graphic

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) está inmersa en el diseño de la próxima generación de bombarderos estratégicos llamada a reemplazar en torno al año 2025 a los bombarderos de largo alcance del Global Strike Command, como los Northrop B-2A Spirit.

Precisamente la propuesta presentada a la USAF por Northrop Grumman Corporation ha sido la opción seleccionada en 2015 por el Departamento de Defensa para el diseño, desarrollo y producción del nuevo bombardero de largo alcance (LRS-B), cuya designación oficial será B-21.

El punto de partida del concepto de bombardero de nueva generación es la Revisión Cuatrienal de la Defensa estadounidense (Quadrennial Defense Review). Su edición 2006 recogía el objetivo de desarrollar la capacidad de ataque de largo alcance y en profundidad por medio de un nuevo aparato basado en tierra, cuyo despliegue comenzaría a partir del año 2018 mientras se lleva a cabo la modernización de la flota de bombarderos estratégicos tripulados.

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Sin embargo, el programa del bombardero de próxima generación (NGB, Next Generation Bomber) fue cancelado en 2009 por condicionantes presupuestarios como programa de adquisición a gran escala y reemplazado por el concepto de bombardero de ataque de largo alcance (LRS-B, Long Range Strike Bomber). El nuevo bombardero estratégico de la USAF debería alcanzar su capacidad operativa inicial (IOC) entre los años 2024 y 2026.

El Departamento de Defensa de los Estados Unidos estima que la USAF necesita entre 80 y 100 bombarderos de nueva generación para reemplazar a los 20 Northrop B-2A Spirit y 76 B-52H Stratofortress en servicio, garantes de la disuasión nuclear estadounidense desde 1997 y 1962 respectivamente. Los 66 B-1B Lancer en servicio desde 1988 han sido reconvertidos en bombarderos convencionales supersónicos.

Según fuentes oficiales de la USAF, el coste unitario de la próxima generación de bombarderos estratégicos se estima que podría ser de alrededor de 550 millones de dólares, frente a los casi 2.000 millones que ha supuesto la adquisición de cada uno de los 20 B-2A Spirit en servicio. El coste total del programa se estima en 5.500 millones de dólares, aunque sin incluir los gastos de I+D.

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Bombarderos estratégicos B-52H (izda) y B-2A (dcha), USAF

Los bombarderos estratégicos constituyen uno de los 3 pilares de la llamada tríada nuclear estadounidense, junto a los misiles balísticos intercontinentales (ICBM) emplazados en silos terrestres y los misiles balísticos de lanzamiento submarino (SLBM) con que cuentan los submarinos lanzamisiles de la Clase Ohio (SSBN).

La fuerza de bombarderos tripulados de largo alcance constituye un elemento vital para el mantenimiento de la capacidad de proyección de fuerza de la USAF en escenarios convencionales de alta o baja intensidad bélica en cualquier parte del mundo.

Sin embargo, los 20 B-2A Spirit en servicio con la USAF resultan insuficientes para el sostenimiento durante largos períodos de operaciones ofensivas en espacios aéreos hostiles y muy defendidos, mientras que los B-52H y B-1B tienen una capacidad de supervivencia aún menor al carecer de un perfil furtivo (stealth) frente al radar y otros sensores de los actuales sistemas de defensa aérea integrados.

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Bombarderos B-1B Lancer, USAF

Además, la vida media de los bombarderos estratégicos de la USAF es de alrededor de 23 años, lo que los convierte en el inventario más antiguo operado por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos desde su creación en 1947 [Anteriormente la aviación militar estadounidense estaba adscrita al Ejército, bajo la denominación US Army Air Force].

Cinco han sido los grandes programas de bombarderos iniciados por la USAF en los últimos 65 años, de los que 2 fueron cancelados y otros 2 culminaron con la entrega de una fracción de los aparatos previstos en un principio.

Características

La próxima generación de bombarderos estratégicos de la USAF será subsónica en favor de un mayor alcance y carga útil y su diseño incorporará tecnologías de sigilo (stealth), que minimizarán la firma electromagnética, así como la infrarroja y la sección transversal de radar de la aeronave desde todos los ángulos, gracias a la utilización en su construcción de materiales absorbentes de la energía del radar (RAM).

Será una aeronave tripulada todotiempo, con una autonomía de alrededor de 5.550 Km, un elevado techo operativo y una capacidad máxima de armamento convencional o nuclear de algo más de 18.000 Kg.

El aparato deberá cubrir todo el espectro multimisión, desde la disuasión nuclear a las acciones contrainsurgencia o la supresión de las defensas aéreas enemigas (SEAD) y será capaz de operar en solitario en la profundidad del espacio aéreo hostil.

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Las características de su diseño están condicionadas por una drástica reducción de la disponibilidad de bases aéreas propias o aliadas en las áreas de interés estratégico en ultramar; la creciente tecnificación de los potenciales rivales de EEUU, muchos de los cuales cuentan ya con redes de defensa aérea integradas; y la necesidad de dar una respuesta flexible a las llamadas amenazas asimétricas, como las armas de negación de área o de destrucción masiva.

La incorporación de tecnologías de propulsión hipersónica o de la geometría variable y el desarrollo de una variante no tripulada podrían ser opciones de futuro en la evolución del nuevo bombardero, cuyo diseño básico podría ser tomado también como base para el desarrollo de la nueva plataforma de reconocimiento estratégico de la USAF.

La aeronave ha sido concebida a partir de una arquitectura de diseño abierta para la incorporación de tecnologías en desarrollo que permitan la escalabilidad de los sistemas y le otorguen nuevas capacidades por medio de módulos ‘plug and play’.

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La próxima generación de bombarderos estratégicos estadounidenses empleará armamento guiado de precisión desde una o varias bodegas de armas internas que admitirán múltiples configuraciones en función del perfil de la misión a desarrollar, que también podrá ser nuclear. El armamento stand-off de lanzamiento aéreo formará parte del arsenal estándar, mientras que se está estudiando la posible incorporación de misiles aire-aire como elemento de autodefensa.

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Misil crucero Boeing AGM-86B CALCM, USAF

La USAF iniciará próximamente el programa para dotarse de un nuevo misil de crucero stand-off de largo alcance (LRSO-M) con capacidad nuclear llamado a reemplazar a los veteranos AGM-86 ALCM, en servicio desde 1982 y que prevé mantener operativos hasta 2030 gracias a un programa de extensión de su vida útil actualmente en curso. El nuevo misil de crucero de lanzamiento aéreo, que estará disponible en torno al año 2025, constituirá el armamento principal del nuevo bombardero y será compatible con los B-2A y B-52H que se mantengan en servicio.

El misil LRSO estará armado presumiblemente con una cabeza nuclear táctica W80 de hasta 150 kilotones de potencia explosiva con el propósito de neutralizar estructuras y blancos protegidos, como búnkeres.

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Misil crucero Boeing AGM-86B ALCM, USAF

El nuevo bombardero será complementado por otros sistemas de ataque de largo alcance, como un nuevo sistema aéreo no tripulado (UAS) de tecnología furtiva (stealth) actualmente en desarrollo por Northrop-Grumman como parte de un programa clasificado de la USAF.

La capacidad del nuevo bombardero para operar autónomamente será en buena medida el resultado de una mayor conectividad mediante sensores y sistemas de comunicaciones avanzados que integrarán al aparato en la arquitectura tecnológica de las operaciones militares en red, ofreciéndole un flujo de datos de alta velocidad en tiempo real procedente de satélites, activos ISR – como los drones (UAS), los AWACS o los J-STARS – o de cualquier otra plataforma táctica en el campo de batalla.

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Boeing E-8C Joint STARS, USAF

Esto mejorará su flexibilidad operativa gracias a una perspectiva global en tiempo real del entorno de combate y la capacidad de adquirir información crítica sobre objetivos, permitiendo reprogramaciones de misión o el ataque de blancos en movimiento.

La aeronave contará así mismo con la capacidad de operar en entornos de guerra electrónica por medio de avanzados sistemas de contramedidas y de interferencia.

Por todo ello, el LRS-B será una aeronave dotada de una gran capacidad de penetración y supervivencia en espacios aéreos hostiles y constituirá una plataforma que dotará la USAF con la flexibilidad estratégica necesaria para la proyección del poder aéreo desde los Estados Unidos continentales en cualquier momento y lugar del mundo.

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Northrop B-2A Spirit, USAF

Fuentes: USAF; Congressional Research Service, US Congress; IHS Jane’s Defense Weekly, Boeing Company, Air University.

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PAK-DA: El futuro de la aviación estratégica rusa

30 septiembre 2014

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La Fuerza Aérea de la Federación Rusa, Voyenno-Vozdushnye Sily (VVS), se encuentra actualmente inmersa en el desarrollo del PAK-DA, el bombardero estratégico de nueva generación llamado a reemplazar a partir de 2025 a la flota de veteranos Tupolev Tu-160 Blackjack, Tu-95MS Bear y Tu-22M3 Backfire como activos aéreos de la disuasión nuclear rusa.

El programa PAK-DA (Perspektivnyy Aviatsionnyy Kompleks – Dal’ney Aviatsii) fue desvelado por el Ministerio de Defensa ruso en 2007 y constituye el concepto del futuro sistema de aviación de largo alcance para la VVS, cuyo desarrollo es responsabilidad de United Aircraft Corporation (UAC), el consorcio formado por el gabinete de diseño de Tupolev y la planta de producción aeronáutica de KAPO Gorbunov en Kazán.

A mediados de 2014 el gabinete de diseño de Tupolev parece haber completado la fase de conceptualización del nuevo bombardero, a la que seguirá la finalización del diseño y la construcción de un prototipo, aunque se cree que ya ha dado comienzo la producción de algunos componentes.

Según fuentes oficiales de la Fuerza Aérea Rusa, está previsto que el nuevo bombardero estratégico PAK-DA realice su primer vuelo durante el año 2019 y éste podría entrar en servicio en torno al año 2023 y obtener su plena capacidad operativa en 2025.

Se especula con que el diseño del PAK-DA podría ser tomado como base para el futuro desarrollo de un bombardero estratégico no tripulado de sexta generación que estaría disponible entre 2040 y 2050.

El PAK-DA constituye la respuesta de la VVS a la evolución del panorama estratégico en materia de disuasión nuclear y al despliegue en torno al año 2020 del nuevo bombardero estratégico de la Fuerza Aérea de EEUU, fruto del programa Long-Range Strike Bomber (LRS-B).

Por el momento se desconoce el número de aparatos previstos por la Fuerza Aérea Rusa, aunque fuentes oficiales del Ministerio de Defensa han anunciado que la adquisición del nuevo bombardero está incluida en el plan de armamento estatal 2016-2025.

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Arriba: Tupolev Tu-160 Blackjack, VVS

Actualmente la flota rusa de bombarderos estratégicos con base en tierra está integrada por 3 modelos de la firma Tupolev, contratista principal del PAK-DA: el Tu-160 Blackjack (13 aparatos) y el Tu-22M3 Backfire, ambos supersónicos y con alas de geometría variable; y el veterano cuatrimotor turbohélice de ala fija Tu-95MS Bear (69 aparatos). Se estima que la VVS también dispone de alrededor de 850 misiles de crucero de largo alcance en los arsenales de su aviación estratégica.

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Arriba: Tupolev Tu-22M3 Backfire, VVS

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Arriba: Tupolev Tu-95 Bear, VVS

A medio plazo, los bombarderos estratégicos rusos contarán con nuevos misiles de crucero de lanzamiento aéreo como los Raduga Kh-101/Kh-102, con características de baja detectabilidad y capacidad dual convencional y nuclear, o los Raduga Kh-555, un derivado con cabeza convencional del misil de crucero nuclear Kh-55 (o AS-15 Kent en designación OTAN).

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Las principales bases de operaciones de los bombarderos estratégicos de largo alcance de la VVS son la base aérea de Engels, en el suroeste de Rusia, donde se concentra la totalidad de los Tu-160 Blackjack de geometría variable y parte de la flota de Tu-95MS Bear, y la base aérea de Ukrainka, en el extremo oriente ruso, desde la que únicamente operan los veteranos turbohélice Bear.

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Arriba: Tupolev Tu-160 Blackjack, VVS

Características

Si bien se mantiene un férreo secretismo en torno a las características técnicas que tendrá este nuevo bombardero estratégico tripulado, sí ha trascendido que no se tratará de una aeronave hipersónica*, dado el reto que representa el desarrollo de esta tecnología. Pese a las especulaciones que se han suscitado, no existe confirmación oficial respecto a la posible configuración de ala volante de la aeronave.

(*) Velocidad superior a Mach 5

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Parece que se trataría de una aeronave subsónica propulsada por 4 motores con un peso máximo al despegue del orden de las 100 o 120 toneladas.

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No obstante, resulta evidente que el diseño del PAK-DA comprenderá características de baja detectabilidad, que otorgarán a la aeronave una sigilosa sección transversal de radar (RCS), gracias a la utilización de materiales avanzados y compuestos en su construcción.

También se especula con la posibilidad de que su techo de servicio le permita operar a altitudes estratosféricas del orden de los 50.000 metros.

Respecto a su radio de acción, se estima que el PAK-DA podría tener una autonomía a plena carga de alrededor de 3.500 Km, así como una autonomía máxima con restricción de armamento de hasta 5.000 o 5.500 Km, lo que le permitiría alcanzar objetivos en el teatro de operaciones euroasiático sin la necesidad de reabastecerse en vuelo, opción que quedaría reservada para las operaciones estratégicas de mayor alcance.

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Armamento

El PAK-DA ha sido concebido como un bombardero estratégico polivalente capaz de cumplir con un amplio espectro de misiones, desde los ataques con armamento guiado de precisión (PGM) hasta operaciones nucleares ofensivas con misiles crucero hipersónicos de largo alcance.

El bombardero será capaz de operar en la profundidad del espacio aéreo hostil gracias a avanzados sistemas de guerra electrónica, que le permitirán penetrar las redes de defensa aérea integradas y llevar a cabo acciones de supresión de las defensas aéreas enemigas (SEAD).

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Las imágenes que ilustran el presente artículo constituyen impresiones artísticas indicativas de la conceptualización del PAK-DA, el nuevo bombardero estratégico de la Fuerza Aérea Rusa, del que no ha trascendido ninguna imagen oficial sobre su diseño.

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Impresiones artísticas

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